Ultra-Trail du Mont-Blanc se asocia con Ironman

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El trail running crece y con él llega un futuro incierto.

¿Sentiste temblar el suelo debajo del camino durante tu última carrera? Es posible que usted tenga. Porque esta mañana a las 10 am hora de París, Chamonix, Francia fue el epicentro de un terremoto que irradió hacia afuera y sacudió el mundo del trail running. El Ultra-Trail du Mont-Blanc, la serie de ultramaratones de una semana más prestigiosa de nuestro deporte, acaba de anunciar que se asocia con Ironman, la marca mundial de triatlón. La asociación es integral y de alcance internacional. Es un momento apropiado para la carrera más icónica del mundo, que cumple 18 años y entra en la edad adulta este año.

El anuncio fue sorprendente no sorprendente. ¿La parte no tan sorprendente? El trail running ha alcanzado una masa crítica y sigue creciendo, y para los inversores de capital privado eso significa que el deporte está oficialmente en el radar. Además de los números, el segmento demográfico de trail running es deseable para los inversores. “La vida sana está realmente en llamas con los inversores en este momento. La gente ha visto que compañías como Peleton lo hacen realmente bien ”, dice David Lavallee, un ex banquero de inversiones que vive en Chestnut Hill, Massachusetts, y ahora invierte y opera compañías relacionadas con la resistencia. Lavallee también ve oportunidades dentro del deporte. “El trail running ha sido sinónimo de ultras durante los últimos veinte años. Pero hay un gran espacio para el crecimiento descendente, para las personas que quieren correr una carrera de 10 km “. ¿Y a medida que más personas experimentan el trail running? “Eso alimenta el entendimiento de que algo realmente grande está sucediendo aquí”, dice. “Y todo ha sido amplificado por la pandemia”.

En el mundo de los medios de comunicación de trail running, los dólares ya están entrando. Los editores de trail running de EE. UU. Han sido arrebatados por entidades más grandes. El sitio web irunfar.com ha ido a parar a Lola Digital Media, propietaria de una docena de otras editoriales orientadas al aire libre, entre ellas Gear Junkie. Trail Runner Magazine fue adquirida en octubre pasado por Pocket Outdoor Media, que posteriormente compró Outside Magazine, y ahora opera bajo la marca icónica de ese editor. El pasado mes de septiembre, la división de inversiones de La empresa de software de Nashville, Atiba Labs, compró el sitio web ultrasignup.com a su fundador, Mark Gilligan.

En el caso de la nueva asociación UTMB-Ironman, la inversión de Ironman solo llega hasta cierto punto. Según UTMB, su empresa tiene la propiedad mayoritaria; Ironman tiene una participación minoritaria y no hay opción para que Ironman tome el control de UTMB. La presencia de Ironman en los eventos de UTMB también será discreta, sin la marca Ironman en las carreras de UTMB. “Ironman es una marca de triatlón de larga distancia”, dijo Andrew Messic, director ejecutivo de Ironman Group, “y tenemos la intención de que siga siendo así”.

¿La parte sorprendente? Realmente hizo suceden, y ahora el mundo del trail running tiene que pensar en lo que vendrá después. El anuncio de la asociación UTMB-Ironman trae consigo el potencial de cambios profundos en el mundo de las carreras de trail, por ejemplo. UTMB está llamando a su nueva serie global de carreras la “Serie Mundial UTMB”, que se divide en cuatro categorías de carreras: Clasificatorios de la Serie Mundial, Eventos, Majors y Finales. Las carreras clasificatorias, cuyos números aparentemente serán de miles, brindan “acceso privilegiado” a los eventos de la Serie Mundial y las Grandes Series, que cuentan con distancias de 50 km, 100 km y 100 millas. Cada carrera de la Serie Mundial le da a un participante una entrada de lotería (UTMB los llama “piedras”) a la final en Chamonix. Las World Series Majors son las carreras insignia en cada continente, con dos entradas a la lotería de Chamonix. Entre las categorías Majors y Events, UTMB espera que participen de 30 a 40 carreras.

Todo apunta hacia Chamonix y las Finales de la Serie Mundial, y la única forma de llegar será a través de la nueva serie de carreras. Para llegar a Chamonix, los corredores también deberán terminar una carrera de dificultad comparable en una de las otras series de carreras de UTMB.

En particular, no se anunciaron carreras en Estados Unidos como parte del comunicado de prensa. “El trail running nació en EE. UU. … [but] no es fácil para una empresa francesa desarrollar algo [there]”, Dijo el cofundador y copropietario de UTMB, Michel Poletti. “Eso es parte de nuestra decisión de asociarnos con Ironman, es que será más fácil para ellos desarrollar el deporte en los Estados Unidos que para nosotros en Francia”. Poletti señaló que están hablando con “muchas otras razas en el mundo, incluido Estados Unidos”.

El actual Ultra Trail World Tour, en el que UTMB posee una participación mayoritaria, dejará de existir en enero de 2022. Algunas de las carreras actualmente en esa serie se unirán a los nuevos Majors de la UTMB World Series. Mientras tanto, las otras carreras de UTMB que tienen lugar en Chamonix, MCC (40 km), TDS (145 km) y PTL (300 km), continuarán, con trámites de registro de carrera que se anunciarán este otoño, según el personal de UTMB.

En el mundo del trail running, Ironman no está exento de desafíos de marca. Jeri Howland, de 65 años, de Corte Madera, California, conoce el mundo del trail y del Ironman desde hace varias décadas. Ha marcado 21 Ironmans, es siete veces campeona y, a los 46 años, estableció un récord mundial por grupo de edad. Cuando se trata de trail running, ha ganado su grupo de edad en más de 30 carreras y dos veces ha sido campeona femenina en la legendaria carrera Quad Dipsea del Área de la Bahía. Habló ampliamente con Trail Runner Magazine sobre la idea de que Ironman posiblemente ingrese al mundo del trail running. “Ironman generaría mucha publicidad”, dice Howland. “Creen que es parte de la atracción. No creo que a los corredores de senderos les guste eso “.

Culturalmente, a primera vista, los dos mundos parecen algo opuestos. “Los triatletas tienen un ‘look’, vestidos con la última equipación”, dice Howland. “Los corredores son más simples y los colores son apagados. Uno es brillante y el otro es mate “. Es una tensión educada que ya existe en el mundo del trail running, entre los corredores europeos con sus costosos “kits” y los corredores estadounidenses, para quienes la cinta adhesiva y el correr sin camisa son su propia forma de declaración de moda.

Dejando a un lado la moda, Howland cree que el trail running podría beneficiarse en última instancia. “Una vez que los triatletas se dan cuenta de lo grande que es el retorno de la inversión para ellos en ultrarunning, pueden volverse hacia el deporte. Es mucho más sencillo que llevar una bicicleta y un traje de neopreno. Y los triatletas siempre buscan expandir su capacidad de resistencia. Ellos saltarían “.

Y, siempre, existe el motivo de las ganancias, ya que tanto UTMB como Ironman son entidades con fines de lucro, y esta última a veces parece tener la intención de superar los límites de los precios. Durante la pandemia, Ironman ofreció aplazamientos pero se negó a ofrecer reembolsos. Muchos atletas registrados estaban furiosos y presentaron una demanda colectiva, que fue desestimada sumariamente por un juez del Tribunal de Distrito de los Estados Unidos en enero pasado. Incluso en tiempos más normales, dice Howland, “el costo de Ironmaning está fuera de serie”. ¿Llegará ese precio a UTMB? “Eso podría ser un gran desvío”, dice Howland. “Los triatletas esperan gastar mucho dinero”, dice. “Los corredores de pista no lo hacen”. Por su parte, Poletti se mostró consciente de esa preocupación y dijo simplemente: “Queremos ofrecer eventos de alto nivel a un precio justo”.

Un claro benefactor de la nueva asociación será Chamonix, Francia. Considerado ya por muchos como el hogar mundial del trail running, la ciudad también alberga CMBM, uno de los clubes de trail running más grandes del mundo, las ocho carreras del Maratón de Mont Blanc a finales de junio y las más ocultas. Trail des Aiguilles Rouges a finales de septiembre, tres carreras cuyo evento estrella es un recorrido de 54 km altamente técnico. Todas las nuevas carreras UTMB-Ironman apuntarán hacia un clímax a finales de agosto en Chamonix. Se estima que 130.000 corredores, familiares, amigos y aficionados ya convergen en la región del Mont Blanc al final de cada verano. Es difícil imaginar que ese número sea menor. ¿Y si el mundo del triatlón cambia su atención al UTMB y comienza a correr por senderos? Esos números seguirán creciendo, incluso con los límites de entrada en las carreras.

Quizás más interesante que el anuncio en sí, es lo que viene a continuación. ¿Adoptará la cultura del trail running un enfoque de “gran carpa” y aceptará corporaciones con bolsillos profundos y poca historia en el deporte, junto con corredores de trail acérrimos que siguen la línea cada fin de semana en carreras locales que terminan con cervezas al comienzo del sendero? ¿Hay espacio para ambos en el trail running?

“TEste es esencialmente uno de los grandes debates del deporte que está llegando a un punto crítico: ¿de qué se trata el trail running? ”, dice Hillary Gerardi. Originario de Vermont, Gerardi ha establecido récords en carreras técnicas de trail en todo el mundo. Está patrocinada por la empresa Black Diamond, con sede en Utah. Gerardi ha vivido en Francia durante diez años, los últimos cuatro en Chamonix. “Hemos estado luchando con esa pregunta durante la última década a medida que el deporte crece y evoluciona. Esta asociación entre UTMB e Ironman es un gran salto. Está obligando a la gente a decidir cuál es su posición sobre el tema “.

“Este es un arreglo interesante y que trae muchas incógnitas”, dice Brian Metzler, editor fundador de Corredor de pista revista, que ahora se desempeña como editor colaborador y trabaja como freelance para numerosos medios de comunicación. “Por supuesto, algunos puristas lo criticarán por ser algo malo y contrario al espíritu de comunidad tolerante que todos conocemos y amamos”.

Metzler ha completado cuatro triatlones Ironman y ha corrido dos de las carreras de UTMB, CCC y OCC. También ha dirigido el curso UTMB y conoce bien la escena de Chamonix, habiendo estado en nueve ediciones de UTMB. Y aunque le preocupa que los eventos clasificatorios de UTMB se vuelvan prohibitivos para algunos corredores, es optimista de que la relación UTMB-Ironman pueda producir resultados positivos. “Creo que podría agregar estructura, profesionalismo, exposición y prestigio que podría beneficiar a los atletas de élite de la misma manera que el Campeonato del Mundo de Ironman en Kona lo ha hecho para los triatletas”. ¿Y para los ávidos corredores recreativos? “Es un incentivo inspirador viajar a eventos únicos con la esperanza de llegar al UTMB en Chamonix”. Y como Metzler se apresura a señalar, fue ya difícil llegar a una línea de salida en Chamonix. “Seamos realistas, UTMB ya era imposible de ingresar al igual que ingresar a Kona antes de que se desarrollaran los clasificatorios hace 25 o 30 años”.

El polvo todavía está en el aire. Cuando todo se asiente, será interesante ver qué toma forma y qué viene después. Como todo gran temblor, también habrá réplicas, algunas de las cuales pueden durar meses, si no años.

Por su parte, Jeri Howland encuentra puntos en común entre sus mundos de trail running y triatlón. “Tanto los triatletas como los corredores de senderos comparten el amor por hacer algo donde hay una gran incertidumbre en el resultado”, dice ella. “Y comparten el amor por conocer a su tribu, personas con las mismas pasiones”.

Y, dice, existe esa sensación de estar en la línea de salida, con kilómetros por recorrer antes de poder descansar. Es un sentimiento que se siente desde 2003 en la Place du Triangle de l’Amitié en Chamonix, una mezcla adictiva de tensión, emoción, miedo e incertidumbre. Muchos corredores de senderos ahora sienten el mismo guiso de emociones mientras reflexionan sobre el futuro de un deporte que aman. Ahora, el arma se ha disparado y nuestros dedos están cruzando la línea de salida. Es hora de instalarse, estar a la altura de las circunstancias y ver lo que nos espera en las largas millas que tenemos por delante.

Doug Mayer vive en Chamonix, Francia, donde corre senderos con su cachorro labradoodle, Izzy. Ha corrido UTMB dos veces, junto con las carreras de trail TDS, CCC y MCC de UTMB. Supervisa la empresa de excursiones de trail running Run the Alps.

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